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RCORP - Rural Center of Excellence on SUD Prevention

How Providers and Educators in Appalachian Kentucky Came Together to Deliver Buprenorphine Treatment


Dr. Cheryl McClain, Kentucky state medical director at BrightView Addiction Centers, and David A. Gross, MPA, director of the Northeast Kentucky Area Health Education Center, share how their region came together to respond to the opioid crisis. As the former associate chief medical officer at St. Claire Medical Center, Dr. McClain grew to recognize the urgent need for buprenorphine treatment for people with opioid use disorder, spearheading a community-based effort that supports patients’ recovery. David A. Gross speaks to the educational efforts that encouraged providers in the region to include buprenorphine treatment programs in their practices.

i think anyone living in appalachian

kentucky has known that the substance

use disorder epidemic has been a problem

for a

considerable amount of time and back

into the late 1990s really the oxycontin

issue became a big problem in our region

but it wasn't until about 2016 there was

a an instance where within a brief

amount of time there were 10 overdoses

in rowan county kentucky which is where

sanction our health care is based

during that time there was a stigma for

for treating these patients

if they were ongoing and active iv drug


quite a few of the specialists that

would treat hepatitis would not

even consider treating this population

mainly because of the cost of the drugs

and the fact that they could

then be

uh considered to be re-infected because

they were continuing to use so so i i

noticed in this group that they were

very discouraged by the amount of uh

care that they were receiving

not only for the hepatitis c but also

for the addiction


the stigma surrounding

addiction and

the treatment


this group was very discouraged

some of the younger providers that had

just gotten out of residency were

feeling overwhelmed with the amount of

poly substances or multiple controlled

substances that patients were taking and

being prescribed it came to my

attention the number of patients who


not necessarily needing the medications

that were being prescribed were taking



manners that were not safe

and taking

basically too many medications

and in fact

had um an underlying substance use


so at that point we began to interview

a psychiatrist who was working at

university of kentucky who had an

interest in buprenorphine or the

suboxone type clinics and and she was

doing a fellowship in addiction medicine

so during that time of interview i said

would you be interested in starting a

suboxone clinic here or an mat clinic in

moud clinic here at

saint claire and she in fact was very

interested very excited about that so

during the time that she left uk and

came to saint claire we put together

policies and and protocols

and started our own buprenorphine

medication assisted treatment program at

saint claire at the saint claire

counseling center so the providers were

able then to spend more time during

their pace patient visits talking to the

patients about their the actual

health care about their actual needs for

health care

and allowed the providers that were

participating in the met the medication

assisted treatment to focus on the

substance use disorder in treating that

patient getting that patient into their

recovery and focusing on on the

addiction side of that

so what we saw was an improvement or an

increase in those patients coming to the


being involved

decreasing the number of controlled

substances that they were on improving

their safety pro profile

and in being much

happier with their quality of life many

of these patients lose their children

and have


lost custody to grandparents or

um their cousins even or

foster care

we have seen uh an incredible 25


the need uh in foster care for this

group of

patients and and this population so

to see them work

with the cabinet for women and children

in the drug courts and

their probation officers and get their

children back

has has been a big part of of the joy of

being able to deliver

this type of treatment with the

medication assisted treatment


one of the biggest barriers that i have

seen with providers wanting to provide

this service is

lack of knowledge which creates

a disrupt or a discomfort

and also the um the amount of

regulations that

a provider has to follow when

prescribing the buprenorphine type

products so

by developing an educational program

where we can relieve some of that angst

or distress or

discomfort and teach the providers and

show them exactly what

needs to be done was a big part of

of the program that ahec has

developed in getting providers more

comfortable and uh and willing to get

their x waiver and treat these

patients with the buprenorphine type


and we had an incredibly low number of

providers that had the um the waiver in

order to provide


to prescribe a suboxone within the

region a very low number within the 17

county region the ax serves so when we

started the educational initiatives it

was really

topics focused on just what is

medication-assisted treatment uh what is

uh we have we had a topic that was

called the disease of addiction just to

re-emphasize to providers that um how

big a problem addiction was in the

region that in many cases it had been

over prescribing the medications that

had led to the issues within our region

but we

found early on that there was a lot of


in that topic and we had success early

on in terms of allowing

providers within the region to

attend a few educational sessions and

then obtain

uh their their waiver to prescribe

suboxone the medical director for the

gateway district health department came

up with the idea for what we're calling

an mat training resource center so he

said we need to come up with a training

that is focused just on those who have

gotten this waiver and aren't utilizing

it yet so with dr mclean and some of her

partners we put this training resource

center together

where we've done an mit boot camp and

other trainings we have an mit

mentorship initiative where dr mclean

works directly with a cohort of

providers that again have gotten the

waiver and we're hopefully transitioning

them toward being able to utilize it but

it is a major undertaking within our

region it's required a great deal of

attention but it's worth that effort

admitting that you have

a problem that something else controls

your life

takes a great deal of courage

so anything that can help someone

face that and admit that and get their

life onto the path of recovery


going to be a tremendous

move forward

for not only that patient but their


and their community

working and hearing their stories and

hearing their cries for help and

answering the questions

and being a part of the solution was

was a big part in

transformation of

me going from


not understanding

and not knowledgeable about addiction to

becoming an addictionologist they come

to you

needing a tremendous amount of stability

in their life

and the rewarding fact is

when they do create that stability and

they get into their recovery and then

they're able to get back

into their life they're able to have

those relationships

that they were destroying prior

when they were using

they're able to get their job back

they're able to get their children back

and they are

some of the most grateful people that

that you will find and happy and

want to come see you they want to be at

that visit they want to be a part of

what they're doing to get their quality

of life back their stories are


and they are so grateful

and that is very rewarding from

a provider's standpoint

seeing that and being a part of that


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